La luz eléctrica de Edison y Swan

Edison, junto con muchos otros, había estado intentando durante varios años desarrollar una luz eléctrica práctica. En este artículo se incluye la imagen de "la última luz eléctrica del señor Edison" y casi se puede escuchar el cansancio en la palabra "último". Aunque también se busca rescatar el legado de otro gran personaje, el Ing. Joseph Swan.

La dificultad que Edison y todos los otros pioneros de la luz eléctrica habían experimentado era encontrar un material adecuado para formar el filamento de una lámpara eléctrica. Ninguno lograba que brillaría de manera confiable cuando se calentara, sin desintegrarse. La lámpara eléctrica utilizaba un filamento de carbono dentro de una bombilla de vidrio al vacío, algo que se había intentado sin éxito.

De hecho, el señor Joseph Swan, un ingeniero radicado en Londres, en años posteriores fue co-acreditado con Edison como el inventor de la luz eléctrica incandescente. El Ing. Swan declaró a la prensa del momento que fue en enero de 1880, cuando había probado un filamento de carbono en forma de herradura, pero había fracasado. Afirmó que Edison le había dicho que hizo un filamento de negro de humo, comprimido y mezclado con alquitrán, y que había estado rodando entre sus dedos mientras contemplaba el problema (el negro de humo era un hollín pegajoso producido por la combustión incompleta de aceite en las lámparas de aceite). Intentó esto en su prototipo de aparato de lámpara, y el resultado, aunque no fue completamente exitoso, fue mejor de lo que esperaba. Esto lo llevó a probar otras texturas de carbono que no había probado anteriormente, y descubrió que un filamento hecho del remanente de carbón carbonizado de un trozo corto de hilo de algodón demostró ser exitoso.

Algunas de las afirmaciones hechas sobre la nueva lámpara eran "manifiestamente absurdas", indicó el Ing. Swan en una entrevista. En retrospectiva, la prensa del momento y el público en general estaban bastante escépticos, indicó. Edison, al final se decidió por el carbono derivado del bambú, para construir el filamento. Él patentó esta bombilla, y pretendiendo ser su único inventor (aunque Joseph Swan lo acompañó), la comercializó en todo Estados Unidos. Mientras tanto, el Ing. Swan retuvo los derechos de venta para el Reino Unido. Fueron 1200 de sus bombillas que encendieron el primer edificio público del mundo, equipado con luz eléctrica, el teatro Savoy de Londres.

Swan también había probado muchas sustancias diferentes, incluyendo pelos carbonizados de su exuberante barba. Más tarde, realizó una innovación importante al descubrir un proceso para exprimir nitrocelulosa a través de orificios para formar un filamento de celulosa conductor. Cuando Edison y Swan formaron una empresa conjunta en 1883 para fabricar y comercializar bombillas, fue este filamento de celulosa el que se usó. La fábrica "Ediswan", al norte de Londres, se convirtió en un importante centro para la fabricación de válvulas termoiónicas y tubos catódicos, y fue importante para los primeros años de la industria electrónica.